Cómo te afecta el niño que no sintió dolor

Cualquiera que sufra dolor podría estar interesado en la historia de un artista callejero de 10 años en Pakistán. El niño, cuyo nombre hasta ahora se ha ocultado, supuestamente nunca sintió dolor. Parte de su actuación, que dejó perplejos a los espectadores, consistía en caminar descalzo sobre carbones ardientes y clavarse cuchillos en los brazos. Era bien conocido por las autoridades médicas locales porque se presentaría en el hospital pidiendo que lo remendaran después de su actuación.

La historia viviente del niño terminó temprano, ya que murió el día que cumplió 14 años, después de saltar desde un techo. Pero su historia perdura, ya que los investigadores han logrado un avance genético que podría preparar la mesa para analgésicos más efectivos en todo el mundo. En este niño y en tres familias relacionadas, descubrieron algo importante sobre un gen mutado que desempeña un papel crucial en la forma en que el cuerpo humano percibe el dolor.

Si ese gen experimenta una mutación, un defecto, se vuelve inactivo hacia esa percepción del dolor. Esto significa que se podrían desarrollar medicamentos que se dirigen a este gen en un nuevo intento de curar el dolor crónico. Como cuestión de hecho, el gigante farmacéutico Pfizer Inc. ya tiene un analgésico en producción, basado en este descubrimiento.

La historia es cortesía de científicos británicos y paquistaníes que rastrearon a seis de los parientes del niño. Todos dijeron que no podían recordar una sola vez cuando sintieron dolor. Al igual que el niño, no sabían cómo se sentía el dolor, pero entendían el tipo de cosas que normalmente deberían causar dolor. El equipo de investigación descubrió que todos tenían un defecto en el gen “SCN9A”. Esto se denomina “canal de sodio” y produce impulsos nerviosos que transportan señales de dolor al cerebro. El defecto, en este caso, detuvo la función del gen, lo que significa que las señales de dolor nunca se envían.

Esto salió a la luz recientemente en un artículo publicado en la revista Nature. El dolor es una parte importante de la vida, ya que representa la mayor advertencia que tenemos de que algo está mal en nuestros cuerpos. Sin él, los problemas de salud y las lesiones pueden ocurrir sin que nosotros lo sepamos. Por ejemplo, cuando estas personas eran bebés y niños pequeños, tenían muchas lesiones en los labios y la lengua porque se morderían a sí mismos.

Aunque todavía hay mucho que aprender sobre este vínculo genético al dolor, los expertos lo llaman muy significativo, llamativo y posiblemente tan importante a la larga como los descubrimientos de receptores de morfina y opiáceos en nuestro cuerpo, lo que condujo a esos dos tipos de analgésicos principales. ¿A dónde conducirá el gen SCN9A?

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