El virus del estómago de Iceman ofrece una mirada a la migración humana

Las ideas sobre el movimiento de poblaciones humanas antiguas provienen de una variedad de fuentes, aunque posiblemente ninguna tan inusual como el dolor de estómago de una momia. Las muestras de bacterias extraídas de la piel congelada de Ötzi the Iceman, una momia natural europea que data de alrededor del 3,300 aC, han proporcionado a los científicos nuevas teorías sobre cómo y cuándo nuestros antepasados ​​poblaron el continente.

La bacteria en cuestión es una cepa de Helicobacter pylori (H. pylori) que actualmente infecta a aproximadamente la mitad de cualquier población dada y en ocasiones puede causar úlceras estomacales. Debido a la prevalencia de las bacterias y al hecho de que requiere un contacto cercano para ser transmitido, los niveles de H. pylori en todo el mundo reflejan de cerca la distribución de la población humana. Es este factor el que permite que las diversas cepas genéticas de la bacteria se utilicen para ayudar a rastrear los patrones de migración.

La cepa de H. pylori que prevalece en la Europa moderna es un híbrido de una cepa Eurasia y africana y se estrecha cuando esta La hibridación ocurrida también identificaría cuándo los humanos comenzaron a llenar suelo europeo. La chinche estomacal de Ötzi es una variedad eurasiática pura, lo que significa que los humanos que portan la cepa africana no podrían haber llegado en el momento en que él vivió. Esto significa que la hibridación debería haber tenido lugar en algún momento dentro de los últimos 5.000 años. Es una gran ventana, sin duda, pero mucho más pequeña que una de las teorías anteriores que situaban la hibridación hace aproximadamente 20,000 años.

La parte difícil es que esta nueva teoría requiere que la muestra de Ötzi sea representativa de cómo se distribuyó la bacteria en el momento. Es posible, por ejemplo, que la hibridación ya haya ocurrido y que las bacterias de Ötzi simplemente no se hayan unido antes de morir. Es una de las limitaciones de tener solo una momia del período de tiempo para trabajar.

Si se puede suponer que la hibridación realmente no había ocurrido en el momento en que Ötzi murió, entonces los candidatos más probables para traer el La cepa africana de H. pylori sería uno de los primeros agricultores de la humanidad, que se remonta a hace unos 8,000 años en el Medio Oriente. Las teorías anteriores también sugirieron que los inmigrantes de Medio Oriente trajeron la cepa africana a Europa, pero este evento se produjo hace unos 20,000 años cuando las poblaciones comenzaron a moverse hacia el norte para recolonizar Europa después de la última edad de hielo.

La capacidad de rastrear patógenos a través miles de años es un campo de ciencia relativamente nuevo que existe gracias a la capacidad de decodificar moléculas de ADN. Además de rastrear poblaciones, estos métodos se han utilizado para analizar la historia evolutiva de las aflicciones de hoy en día para comprenderlas mejor. Por ejemplo, los investigadores de la Universidad de Copenhague informaron en 2015 que habían rastreado la peste ya en la Edad del Bronce y mostraron que inicialmente era demasiado letal para propagarse adecuadamente y que tomó hasta 1,000 aC para la bacteria para poder sobrevivir dentro de una pulga.

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