Los científicos descubren que el "efecto Placebo" es real

Un placebo es un tratamiento no medicinal o píldora administrada en lugar de medicamentos para tratar una enfermedad en particular. Muchos placebos son simplemente soluciones de azúcar o sal. El efecto placebo es cuando la condición de una persona mejora después de tomar un placebo, simplemente porque esa persona cree que funcionará.

Los médicos saben que alrededor del 35% de los pacientes que recibieron un placebo realmente se curarán. La sabiduría convencional es que el placebo ayuda al paciente a curarse a sí mismo.

Ahora, un nuevo estudio ha rastreado una región del cerebro detrás del efecto placebo.

El estudio, publicado en la edición de julio de “Neuron”, fue dirigido por investigadores de la Universidad de Michigan, Ann Arbor. Estudiaron una región del cerebro llamada “núcleo accumbens” (NAC), que se sabe que desempeña un papel en la expectativa de recompensa.

Investigaciones anteriores habían sugerido que el NAC podría estar involucrado en el efecto placebo, por lo que los investigadores decidieron averiguar si esto era, de hecho, cierto.

Los investigadores reclutaron participantes del estudio y les dijeron que estaban probando un nuevo medicamento analgésico. También se les dijo a los participantes que recibirían el medicamento o un placebo. Pero luego los investigadores dieron a todos los participantes una inyección de solución salina con placebo.

Luego se les pidió a los participantes que calificaran su expectativa de los efectos analgésicos del “medicamento”. También se les pidió que calificaran el nivel de alivio del dolor que sentían con y sin el medicamento de una inyección moderadamente dolorosa de solución salina en el músculo de la mandíbula.

Para el primer experimento, los investigadores usaron la espectroscopía para medir la liberación de dopamina del NAC. La dopamina es una sustancia química que desencadena el sistema de respuesta de recompensa del cerebro.

Los investigadores descubrieron que cuanto mayor era la expectativa de los participantes sobre la capacidad analgésica del medicamento, mayor era la liberación de dopamina del NAC. Y los participantes que informaron más alivio del medicamento cuando experimentaron dolor, mostraron una mayor actividad de NAC cuando recibieron el placebo antes del dolor.

Los investigadores luego usaron este descubrimiento para realizar otro experimento. Le dijeron a los sujetos que esperaran recompensas monetarias de diferentes cantidades, mientras escanean sus cerebros con imágenes de resonancia magnética. Los participantes que mostraron una mayor activación del NAC durante este procesamiento de recompensa también mostraron una mayor creencia de la efectividad de un placebo.

A partir de los resultados de estos dos estudios, los investigadores presentaron la teoría de que el sistema NAC puede necesitar ser activado para permitir que ocurra el efecto placebo. Este conocimiento puede usarse en el futuro para desarrollar nuevas terapias para una variedad de condiciones.

 

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