Virus gigante encontrado en el antiguo nido de ardilla

Se ha encontrado un virus antiguo entre las semillas almacenadas en un nido de ardillas de hace 30.000 años. El virus es el más reciente de los cuatro virus “gigantes” descubiertos hasta ahora en esta muestra. Se llama “gigante” porque se puede ver bajo un microscopio convencional y tiene una gran cantidad de genes.

El hallazgo comenzó cuando Jean-Michel Claverie, profesor de genómica médica y bioinformática en una universidad francesa, leyó sobre una planta siendo revivido de una semilla después de haber sido enterrado durante 30,000 años bajo el permafrost siberiano. Estaba intrigado porque la muestra de la que provenía la semilla entró en contacto con un antiguo nido de ardilla. Como las ardillas son conocidas por acumular nueces y semillas, había curiosidad sobre qué más podría haberse almacenado. Se intercambiaron correos electrónicos y comenzó la colaboración.

Cuando las muestras fueron adquiridas por Claverie y su equipo, se tomaron las precauciones adecuadas para garantizar la seguridad. “No somos lo suficientemente estúpidos como para revivir un virus que puede representar una amenaza para la salud humana”, afirmó Claverie sin rodeos.

Lo que sucedió se describe mejor como “pesca microbiana”. Las amebas se usaron para eliminar virus dentro de la muestra. Las amebas se cultivaron, se mezclaron con muestras de permafrost en una placa de Petri y se controlaron. En su mayor parte, no pasó nada. Ocasionalmente, las amebas morían y sus muestras se aislaban e investigaban. A partir de este método, el virus fue identificado y nombrado Mollivirus sibericum . El nombre es una mezcla de la palabra francesa “moli”, que significa suave o flexible, y Siberia, donde se tomaron las muestras.

El hecho de que una concentración tan baja del virus Moli fuera capaz de infectar a una ameba era preocupante para los científicos. Sin embargo, se necesita hacer más trabajo para determinar si existe algún riesgo creíble de las excavaciones mineras que se están llevando a cabo en Siberia y que han provocado la extracción de millones de toneladas de permafrost. Existe la posibilidad de comprender mejor las rutas metabólicas y los procesos bioquímicos del virus y cómo se han trasladado a los virus del mundo moderno.

 

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